El glaciar Pine Island aumenta su inestabilidad y pone en alerta a la comunidad científica

La plataforma de hielo que lo contiene se está perdiendo debido al empuje de la masa helada continental


La comunidad científica internacional no saca los ojos de encima de los grandes glaciares del mundo. Como en un efecto dominó, el calentamiento global y la contaminación provocaron que algunos deshielos importantes, y esto se traduzco en el aumento de los niveles marítimos y oceánicos.



Una de las plataformas de hielo que más preocupa desde hace cuatro años es la del glaciar Pine Island. Esta plataforma es importante porque ayuda a contener el glaciar que protege –y que es inestable- en la Antártida Occidental. Si esta masa helada se derrite, entonces el glaciar comenzará a deslizarse más rápido hacia el océano.

Un estudio de la Universidad de Washington y del British Antarctic Survey publicado en la revista ‘Science Advances’ indica que la plataforma de hielo perdió una quinta parte de su área total entre 2017 y 2020. Esto se tradujo en un movimiento de un 12% del Pine Island y, de mantenerse a ese ritmo, el glaciar podría perderse mucho antes de lo esperado.

Hace varias décadas se está achicando el gigante hielo que cuida al Pine Island, pero las imágenes satelitales revelan un proceso más dramático en los últimos años. Entre 2017 y 2020, grandes icebergs en el borde de la plataforma de hielo se desprendieron y el glaciar se aceleró.

El glaciar Pine Island contiene unos 180 billones de toneladas de hielo, lo que equivale a 0,5 metros de aumento del nivel del mar a nivel mundial. Ya es responsable de gran parte de la contribución de la Antártida al aumento del nivel del mar, causando alrededor de un sexto de milímetro de aumento del nivel del mar cada año, o alrededor de dos tercios de una pulgada por siglo, una tasa que se espera que aumente.

Estos glaciares han atraído la atención en las últimas décadas a medida que sus plataformas de hielo se adelgazaban porque las corrientes oceánicas más cálidas derretían la parte inferior del hielo. Desde la década de 1990 hasta 2009, el movimiento del glaciar Pine Island hacia el mar se aceleró de 2,5 kilómetros por año a 4 kilómetros por año. A continuación, la velocidad del glaciar se estabilizó durante casi una década.

Las observaciones más recientes muestran que lo que ocurre desde 2017 es un proceso distinto relacionado con las fuerzas internas del glaciar. Según las imágenes captadas entre 2015 y 2020 se evidencia que los cambios en la plataforma de hielo no se relacionan con el deshielo que provocan las corrientes de agua más cálida de los océanos. Por el contrario, la masa helada que contiene al Pine Island se está desgarrando debido al incremento del movimiento del glaciar desde hace dos décadas.Los autores utilizaron un modelo de flujo de hielo desarrollado en la UW para confirmar que la pérdida de la plataforma de hielo causó el aceleramiento observado.

Así, los cambios más recientes no se deben a un adelgazamiento de los hielos sino a la pérdida de la parte exterior de la plataforma. Aunque la aceleración del glaciar es evidente y llama la atención, no representa una catástrofe para el futuro próximo. No obstante, si el resto de la plataforma desaparece entonces el glaciar se moverá mucho más rápido hacia el océano.

No está claro si la plataforma seguirá desmoronándose, pero los resultados cambian el calendario de cuándo podría desaparecer la plataforma de hielo de Pine Island y la rapidez con la que el glaciar podría desplazarse, aumentando su contribución a la subida del mar. Con esto, los investigadores señalan que la pérdida de la plataforma de hielo podría producirse en la próxima década o dos, a lo sumo.

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